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Peligro: Podrías estar propagando el coronavirus sin darte cuenta de que lo tienes

MUNDO-SALUD.-  Con más de 380,000 casos confirmados en todo el mundo, una cosa está clara sobre el nuevo coronavirus: es muy bueno para infectar a las personas.  Ahora los estudios comienzan a revelar cuán infecciosa es, y cuándo es más probable que una persona con covid-19 transmita el virus.

Si bien sabemos que algunas personas son más vulnerables al virus que otras, es capaz de poner a un adulto sano de cualquier edad en una condición crítica y que necesita cuidados intensivos.  Sin embargo, el virus también puede ser asintomático y no causar enfermedades notables en algunas personas.  Tales casos se reconocieron por primera vez en China en enero (Science China Life Sciences, doi.org/dqbn), pero no se sabía cuán comunes eran.

La investigación publicada la semana pasada por Jeffrey Shaman de la Universidad de Columbia en Nueva York y sus colegas analizó el curso de la epidemia en 375 ciudades chinas entre el 10 de enero, cuando la epidemia despegó, y el 23 de enero, cuando se impusieron medidas de contención, como restricciones de viaje.

El estudio concluyó que el 86 por ciento de los casos eran «indocumentados», es decir, asintomáticos o tenían síntomas muy leves (Science, doi.org/ggn6c2).  Los investigadores también analizaron datos de casos de ciudadanos extranjeros que fueron evacuados de la ciudad de Wuhan, donde se vieron los primeros casos, y encontraron una proporción similar de casos asintomáticos o muy leves.

Tales casos indocumentados aún son contagiosos y el estudio descubrió que eran la fuente de la mayor parte de la propagación del virus en China antes de que entraran las restricciones. A pesar de que estas personas eran solo un 55 por ciento tan contagiosas como las personas con síntomas, el estudio encontró que  fueron la fuente del 79 por ciento de infecciones adicionales, debido a que había más de ellas y a la mayor probabilidad de que estuvieran fuera de casa.

«Si alguien experimenta síntomas leves, y creo que la mayoría de nosotros podemos relacionarnos con esto, todavía vamos a seguir con nuestro día», dice Shaman.  «Estas personas son los principales impulsores y son los que facilitaron la propagación».

Un proyecto en Italia también ha encontrado muchos casos sin síntomas.  Cuando todos se hicieron la prueba en una ciudad llamada Vò, una de las más afectadas en el país, se descubrió que el 60 por ciento de las personas que dieron positivo no tenían síntomas.

Eso es más bajo que el número encontrado en China pero está en el mismo estadio, dice Shaman.  «Podría ser uno de cada 10 en algunas sociedades frente a uno de cada cinco en otras, pero en general se observa un orden de magnitud de más casos de los que se han confirmado», dice.

Para la mayoría de las personas que se enferman, los síntomas generalmente son leves y se desarrollan lentamente, según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades de EE. UU.  Si bien muchos han escuchado que la tos, la fiebre, la falta de aliento y la fatiga pueden ser signos de covid-19, los síntomas de la afección también pueden incluir secreción nasal o congestión nasal, dolor de garganta, dolor de cabeza, dolor muscular, diarrea, náuseas y vómitos.

De los que se enferman, el 19 por ciento entra en una condición grave o crítica, generalmente con neumonía.  La tasa de mortalidad varía según una serie de factores, como la edad promedio de una población, el estado del sistema de salud de un país y la medida en que se identifican y cuentan los casos leves.  Un estudio la semana pasada estimó que el 1,4 por ciento de los casos sintomáticos en Wuhan murieron (Nature Medicine, doi.org/dqbq).

Es más raro que los niños desarrollen enfermedades graves, pero es un mito que los adultos jóvenes y saludables no lo hacen.  «Hay algunos jóvenes que terminaron en cuidados intensivos», dijo el principal asesor médico del gobierno del Reino Unido, Chris Whitty, en una sesión informativa el 19 de marzo.

Una vez que alguien está infectado, el período de incubación suele ser entre dos y 14 días, y la mitad de los casos muestran síntomas antes del sexto día (Annals of Internal Medicine, doi.org/dph3).  Sin embargo, esto se calculó estudiando 181 casos confirmados, lo que significa que es poco probable que haya tenido en cuenta casos muy leves y asintomáticos.

Incluso las personas que desarrollan síntomas corren el riesgo de propagar el virus sin darse cuenta.  Un estudio en China sugiere que la infecciosidad comienza aproximadamente 2.5 días antes del inicio de los síntomas y alcanza su punto máximo 15 horas antes (medRxiv, doi.org/dqbr).

Sabemos que la tos y los estornudos propagan el virus, entonces, ¿cómo es posible que las personas asintomáticas transmitan la infección?

Las personas con síntomas leves o sin síntomas pueden tener una carga viral muy alta en sus vías respiratorias superiores, lo que significa que pueden eliminar el virus escupiendo, tocando la boca o la nariz y luego una superficie, o posiblemente hablando.  Incluso las personas que no se sienten enfermas ocasionalmente tosen o estornudan.

Una vez que se desarrollan los síntomas, la carga viral de una persona disminuye constantemente y se vuelven cada vez menos infecciosos.  Sin embargo, las personas parecen seguir eliminando el virus durante aproximadamente dos semanas después de recuperarse de covid-19, tanto en la saliva como en las heces (medRxiv, doi.org/dqbs).  Esto significa que incluso una vez que los síntomas de una persona hayan desaparecido, aún puede ser posible infectar a otras personas.

Es probable que las gotitas en el aire sean la principal ruta de infección, pero las superficies contaminadas también podrían desempeñar un papel.  Los consejos de salud generalmente dicen que el virus puede persistir durante aproximadamente 2 horas en las superficies, dice William Keevil de la Universidad de Southampton, Reino Unido.

Pero un estudio publicado la semana pasada sugiere que se trata de una subestimación grave, con virus viables que sobreviven en cartón durante 14 horas y plástico y acero inoxidable hasta por tres días (New England Journal of Medicine, doi.org/ggn88w).  También puede permanecer en el aire durante al menos 3 horas.

«La supervivencia de los coronavirus durante días en las superficies táctiles es un riesgo para la higiene», dice Keevil.  «Es difícil evitar tocar [objetos o superficies contaminadas], como manijas de puertas y placas de empuje, rieles de cama y escaleras, pantallas táctiles públicas, etc.»

También hay alguna evidencia de transmisión de las heces a la boca, dice Elizabeth Halloran de la Universidad de Washington, lo que refuerza la importancia del lavado de manos.

Keevil recomienda lavarse las manos de forma regular y rigurosa o usar un gel para manos con alcohol, y evitar tocarse los ojos, la nariz y la boca.  «Esto último es extremadamente difícil porque los humanos son táctiles y se tocan la cara muchas veces por hora», dice.

Lo que todo esto deja en claro es que aconsejar solo a las personas con tos o fiebre y a sus familias que se aíslen por sí mismas no evitará que el coronavirus se propague, gracias a su capacidad diabólica para causar síntomas muy leves en las personas y alcanzar un pico de infecciosidad antes  la gente incluso se da cuenta de que está enferma.

Por Graham Lawton

Fuente: www.newscientist.com

www.ernestobisceglia.com

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